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Superficie de cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko tendría ciclo de hielo

Londres.- Los investigadores de la misión Rosetta, de la Agencia Espacial Europea (ESA), identificaron una región en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en la que aparece y desaparece hielo de agua en sincronía con su periodo de rotación.

 

El reconocimiento de esa área se logró mediante el espectrómetro de imágenes visible, infrarroja y termal, que se encuentra a bordo de la nave espacial Rosetta, que orbita a ese cometa desde noviembre del año pasado.

 

A medida que los cometas -que son fenómenos impresionantes en el cielo nocturno- se acercan al Sol, sus núcleos de hielo se calientan y con ello aumenta la liberación de gases, principalmente derivados de hielo de agua y de polvo, los cuales forman la “cola” del astro.

 

Los científicos estudiaron un conjunto de datos tomados en septiembre de 2014, cuando el 67P estaba a 500 millones de kilómetros del Sol, para concentrarse en una región en un kilómetro cuadrado en el cuello del cometa, una de las áreas más activas.

 

Al girar el cometa, al cual le toma un poco más de 12 horas dar una vuelta completa, las distintas regiones experimentan diferente iluminación.

 

“Vimos la firma reveladora de hielo de agua en los espectros de la región de estudio, pero sólo cuando ciertas partes pasaban a la sombra”, refiere la doctora De Sanctis.

 

Sin embargo, cuando el Sol brillaba en esas mismas regiones, “el hielo había desaparecido, lo cual indica un comportamiento cíclico de hielo de agua durante cada rotación del cometa”, añade.

 

Los datos sugieren que el hielo de agua en la superficie y en unos pocos centímetros por debajo de ésta, “sublima” (que pasa directamente del estado sólido a vapor) cuando recibe la luz solar, convirtiéndola en gas que fluye entonces fuera del cometa, explican.

 

Como resultado de ésto, el hielo de agua subsuperficial se sublima y encuentra camino a través de la superficie interior del cometa, pero en cuanto éste gas alcanza la superficie fría, se congela de nuevo y forma una fina capa de hielo fresco, “y se reinicia el ciclo”, afirman.

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